Por: Carlos Rufin

A inovação é o processo de fazer mudanças para algo existente através da introdução de algo novo. Em uma empresa, isso significa uma renovação dos elementos que a constituem e das bases do seu crescimento, não apenas em termos de vendas e lucros, mas também no que faz ao conhecimento, experiência, eficiência ou qualidade.

O conceito de inovação é geralmente ligado à tecnologia. Muitos de nós pensamos na inovação como o desenvolvimento de novas tecnologias, e por sua vez concebemos a tecnologia em termos de “máquinas” ou “ciência”. Em um mundo onde a ciência e a engenharia têm feito enormes progressos na satisfação de nossas necessidades e o aumento do nosso conhecimento sobre o mundo, e onde temos vindo a depender tão extensivamente da tecnologia de todos os tipos para apoiar os nossos estilos de vida, é inevitável que pensemos dessa maneira. Imaginamos o processo de inovação como algo que envolve laboratórios sofisticados com pesquisadores de alto nível intelectual em aventais brancos ou engenheiros construindo máquinas cada vez mais poderosas.

No entanto, é um erro conceber a inovação de uma forma tão estreita, ou a tecnologia como apenas relacionada com a ciência experimental. Coisas novas podem surgir em qualquer área do esforço humano. A inovação existe na criação artística, tanto quanto na ciência, mesmo se a inovação artística geralmente não faz parte do processo de inovação nas empresas. Assim, a inovação não deve ser concebida em termos puramente científicos ou de engenharia. Se você considerar que a tecnologia é, na realidade, qualquer tipo de ferramenta construída por seres humanos para aproveitar o poder do nosso ambiente natural, incluindo crucialmente o poder da nossa natureza humana, então a tecnologia e inovação também devem incluir ferramentas organizacionais e políticas, como a empresa moderna e os sistemas contemporâneos de representação política, pois são todas ferramentas que ajudam os grupos humanos a funcionarem melhor para atingir objetivos comuns ou individuais dos membros dos grupos. Para alguns autores, a inovação é simplesmente a aplicação de novas ideias para criar valor para uma organização. Portanto, pode acontecer em todos os níveis da organização, desde a diretoria até os departamentos, e mesmo no indivíduo.

Assim, quando se trata de inovação em uma empresa, ela diz respeito não só ao desenvolvimento de novos produtos (inovação de produto), mas também de novas formas de fazer literalmente quaisquer das atividades que a empresa precisa realizar a fim de se sustentar, desde as relações com os clientes até a gestão de recursos humanos, e, sobretudo, a organização da empresa, ou seja, a atribuição de responsabilidades dentro da empresa e entre a empresa e outras organizações ao longo da cadeia de valor. A pesquisa sobre inovação normalmente se refere à inovação de processo e de produtos, mas a inovação de processo não deve ser interpretada de forma restritiva, referindo-se estritamente às inovações no processo de produção para os produtos da empresa; deve ser considerada amplamente, englobando todas as atividades da empresa.

Uma inovação de produto é a introdução de um bem ou serviço que é novo ou significativamente melhorado no que diz respeito às suas características ou usos pretendidos. Novos produtos são bens e serviços que diferem significativamente em suas características ou usos pretendidos dos produtos previamente produzidos pela empresa. Os primeiros microprocessadores e câmeras digitais foram exemplos de novos produtos utilizando novas tecnologias. O primeiro leitor portátil de arquivos musicais tipo MP3, que combinou padrões de software existentes com a tecnologia de disco rígido miniaturizado, foi um novo produto baseado em tecnologias existentes. As melhorias significativas em produtos existentes podem ocorrer por meio de mudanças em materiais, componentes e outras características que melhoram o desempenho, ou também por uma mudança que altera o uso pretendido do produto. Para os serviços, as inovações de produto podem incluir melhorias significativas na forma como são fornecidos (por exemplo, em termos da sua velocidade), a adição de novas funções ou características dos serviços existentes, ou a introdução de serviços inteiramente novos. Exemplos são melhorias significativas em serviços bancários na internet, como melhorias na velocidade e facilidade de uso, ou a adição de entrega e recolhida domiciliar de carros de locação, o que aumenta o acesso do cliente a esse serviço.

A inovação de processo, pelo contrário, significa melhorar produção e métodos logísticos significativamente, ou trazer melhorias significativas nas atividades de apoio, tais como compras, contabilidade, manutenção e computação. Isso inclui mudanças significativas em técnicas, equipamentos ou software. As inovações de processo podem ser destinadas a diminuir os custos unitários de produção ou de distribuição, a fim de aumentar a qualidade, ou para produzir ou distribuir produtos novos ou significativamente melhorados. Exemplos de novos métodos de produção são a implementação de novos equipamentos de automação em uma linha de produção ou a implementação de desenho assistido por computador para o desenvolvimento do produto. Um exemplo de uma inovação logística (isto é, qualquer inovação relacionada com os processos da empresa para comprar insumos, liberar recursos dentro da empresa, ou fornecer produtos finais) é a introdução de um sistema de rastreamento de produtos baseado em código de barras ou RFID ativa (Radio Frequency Identification, ou identificação por radiofrequência). Nos serviços, os exemplos de inovação de processo incluem a introdução de dispositivos de rastreamento com GPS para serviços de transporte, a implementação de um novo sistema de reservas em uma agência de viagens, ou o desenvolvimento de novas técnicas para o gerenciamento de projetos em uma empresa de consultoria.

Outra distinção útil é entre a inovação incremental e radical. A maioria das inovações desenvolve-se gradualmente, resultado de mudanças pequenas ou incrementais acumuladas ao longo do tempo. Tais inovações muitas vezes experimentam passos para trás também, quando uma nova ideia é testada, mas não funciona bem, requerendo um retorno às práticas ou configurações de produtos anteriores. A inovação incremental não só permite que os riscos sejam mantidos dentro de limites seguros; mas é também o resultado esperado da racionalidade limitada dos seres humanos. Nossas mentes operam normalmente por referência a nossa experiência recente, e têm uma capacidade limitada para sair dessa experiência para conceber mundos muito diferentes. Por isso, só somos capazes de prever mudanças menores para nossas rotinas atuais.

Às vezes, no entanto, e talvez com uma frequência crescente à medida da acumulação do nosso conhecimento compartilhado, damos um salto e descobrimos tecnologias e formas de fazer as coisas radicalmente diferentes. O economista austríaco Schumpeter identificou pela primeira vez esse fenômeno em seu livro Capitalismo, socialismo e democracia (1942), chamando-o de “inovação radical”. A inovação radical implica atender às nossas necessidades existentes por meios totalmente novos que conduzem ao desaparecimento de indústrias inteiras ou formas de organização, interrompendo os padrões existentes. Esse tipo de inovação é também conhecido como “inovação disruptiva” e implica também a capacidade de desenvolver e satisfazer necessidades que permanecem dormentes ou subdesenvolvidas. As inovações radicais, como o motor de combustão interna, por exemplo, revelaram nosso gosto por altas velocidades e diferentes experiências através de viagens. A digitalização da informação, a qual possibilita formas novas e convenientes de processar essas informações para nós, ameaça cada vez mais indústrias, desde a produção e venda de livros até a educação ou a imprensa.